EENAutonome stofzuiger iRobot lijkt veel op Tesla, niet noodzakelijkerwijs een bestaand concept opnieuw uitvinden – stofzuigers, robots en elektrische auto’s bestonden allemaal voordat deze twee bedrijven op de markt kwamen – maar hun producten doordrenken met die eigenzinnigheid. merk op. Net zoals Tesla de publieke verbeelding aanwakkerde van wat een elektrische auto zou kunnen zijn en doen, breidde iRobot onze perceptie uit van hoe thuisrobots in onze huizen en levens kunnen passen.

Meer dan twee dozijn toonaangevende experts uit de technologie-industrie waren aanwezig “Je wordt niet verwacht dit te begrijpen”: hoe 26 regels code de wereld veranderden om te bespreken hoe ogenschijnlijk onschuldige regels code de moderne wereld fundamenteel hebben gevormd en ingeperkt. In het onderstaande fragment onderzoekt Upshot Associate Editor Lowen Liu de ontwikkeling van de Roomba-stofzuiger van iRobot en zijn onwaarschijnlijke katachtige. Merkambassadeurs.

Je mag deze omslag niet begrijpen

Hachette Boekengroep

Met toestemming overgenomen van “Je wordt niet verwacht dit te begrijpen”: hoe 26 regels code de wereld veranderden onder redactie van Torie Bosch. Uitgegeven door Princeton University Press. Copyright © 2022. Alle rechten voorbehouden.


De code die een miljoen kattenvideo’s lanceerde

door Lowen Liu

Volgens Colin Angle, CEO en mede-oprichter van iRobot, kwam de Roomba al vroeg in de problemen voordat hij door twee gebeurtenissen werd gered. De schijfvormige robotstofzuiger had eind 2002 een goede start gemaakt, met goede pers en een zakenpartner in de Brookstone-nieuwigheidsketen. Toen begon de verkoop te vertragen, net toen het bedrijf veel had uitgegeven aan het aanvullen van de voorraad. Het bedrijf bevond zich aan de andere kant van Black Friday in 2003 met duizenden en duizenden onverkochte Roomba’s in magazijnen.

Rond deze tijd plaatste Pepsi een advertentie met komiek Dave Chappelle. In de advertentie plaagt Chappelle een ronde vacuümrobot met zijn frisdrank terwijl hij wacht op een date. De stofzuiger eet uiteindelijk de broek van de komiek op – schlupp. Angle herinnert zich dat de e-commercemanager tijdens een teamvergadering kort daarna zoiets zei als: “Hé, waarom is de verkoop gisteren verdrievoudigd?” Het tweede transformerende moment voor het bedrijf was de snelle verspreiding van kattenvideo’s op een nieuw platform voor het delen van video’s dat eind 2005 werd gelanceerd. Een heel specifiek type kattenvideo: katachtigen die achterdochtig op Roomba’s steigeren en zenuwachtig van de paden van Roomba’s springen. , en, natuurlijk, schrijlings op hen. Zoveel katten, gemonteerd op zoveel Roomba’s. Het was de beste vorm van publiciteit die een bedrijf zich kon wensen: het maakte niet alleen het product van het bedrijf populair, het maakte het ook charmant. De Roomba was een echte hit.

Tegen het einde van 2020 had iRobot 35 miljoen stofzuigers verkocht, waarmee het de leiding nam in een bloeiende markt voor robotstofzuigers.

De Pepsi-advertentie en de kattenvideo’s lijken verhalen te zijn over vroege serendipiteit, lessen in de kracht van geluk en gratis publiciteit. Het lijken op het eerste gezicht ook hardwareverhalen – verhalen over coole nieuwe dingen die de consumentencultuur binnendringen. Maar de rol van Roomba’s software kan niet worden onderschat. Het is de programmering die de kleine ronde zuignappen verheft van eenvoudige apparaten tot iets meer. Deze baanbrekende stofzuigers trokken niet alleen verder, ze besloten op een of andere mysterieuze manier waar ze heen moesten. In de Pepsi-commercial heeft de stofzuiger net genoeg persoonlijkheid om een ​​date saboterende metgezel te zijn. In de kattenvideo’s is de Roomba niet alleen een reismand voor huisdieren, maar een harde werker, die zijn taken vervult, zelfs als hij een eigenzinnige passagier op zijn rug draagt. Voor de eerste echt succesvolle thuisrobot kon de Roomba zijn werk gewoon niet goed doen; hij moest klanten winnen die nog nooit zoiets hadden gezien.

Zoals veel uitvindingen, werd de Roomba geboren uit geluk maar ook uit een soort lot. Het was het geesteskind van de eerste rekruut van iRobot, voormalig MIT-roboticus Joe Jones, die begon met het maken van een zelfstandige stofzuiger eind jaren 80. Hij kwam in 1992 bij iRobot en in In het volgende decennium werkte hij aan andere projecten. het bedrijf ontwikkelde cruciale expertise op gebieden van robotica die niets met afzuiging te maken hadden: het ontwikkelde een klein systeem voor efficiënte multi-threaded werking; hij leerde mechanica te miniaturiseren terwijl hij speelgoed voor Hasbro bouwde; hij verwierf schoonmaakkennis tijdens het bouwen van grote veegmachines voor SC Johnson; hij perfectioneerde een spiraalvormig navigatiesysteem terwijl hij mijnenjachtrobots creëerde voor de Amerikaanse regering. Het was een beetje alsof je een hek leerde schilderen en een auto in de was zette en pas later besefte dat je een karatekind bent geworden.

Vroege Roomba’s moesten goedkoop zijn – zowel om te maken als (relatief) om te verkopen – om enige kans te hebben om grote aantallen Amerikaanse huizen te bereiken. Er was een schijnbaar eindeloze lijst met beperkingen: een stofzuiger die vrijwel geen batterij nodig had, en navigatie die het zich niet kon veroorloven om mooie lasers te gebruiken – een enkele camera. De machine zou niet in staat zijn om te weten waar ze in een kamer was of zich te herinneren waar ze was geweest. De methoden moesten heuristieken zijn, een reeks van trial-and-error-gedragingen met vooraf gedefinieerde reacties op verschillende inputs. Als de Roomba “leefde”, zoals de Pepsi-advertentie speels suggereerde, dan zou zijn bestaan ​​nauwkeuriger zijn geïnterpreteerd als een opeenvolging van momenten…ben ik net iets tegengekomen? Kom ik op een richel? En zo ja, wat moet ik dan doen? Alle voorwaarden opgesteld in de programmering. Een insect, in wezen, dat reageert in plaats van plannen.

En al die kennis, hoe beperkt ook, moest worden opgesloten in een kleine chip in een klein plastic frame dat ook vuil moest kunnen opzuigen. Stofzuigers, zelfs draagbare versies, zijn van oudsher omvangrijke en onhandige voorwerpen, passend bij het geweld en het lawaai waarvoor ze zijn ontworpen. De eerste Roomba moest veel van de meer gecompliceerde machines vermijden, maar vertrouwde in plaats daarvan op zuigkracht die versnelde door een nauwe opening gecreëerd door twee elastiekjes, als een omgekeerd fluitje.

Maar de blijvende magie van die vroege Roomba’s is hoe ze bewogen. Jones zei dat de navigatie van de originele Roomba willekeurig lijkt, maar dat niet is – af en toe zou de robot een muur moeten volgen in plaats van er vanaf te stuiteren. Onder de voorwaarden van het oorspronkelijke patent dat is ingediend door Mark Chiappetta, mede-bedenker van Jones en Roomba, combineert het systeem een ​​deterministische component met willekeurige beweging. Dat beetje onvoorspelbaarheid was goed genoeg om de grond te bedekken en maakte het ook fascinerend om naar te kijken. Naarmate de prototypes werden ontwikkeld, moest de code rekening houden met een toenemend aantal situaties, omdat het bedrijf nieuwe manieren ontdekte waarop de robot vast kon lopen, of nieuwe randgevallen waarin de robot twee obstakels tegelijk tegenkwam. Dit alles klopte totdat, net voor de lancering, de robotsoftware niet meer in het toegewezen geheugen paste. Angle belde zijn mede-oprichter, Rodney Brooks, die op het punt stond aan boord te gaan van een transpacific-vlucht. Brooks besteedde de hele vlucht aan het herschrijven van de codecompiler, waarbij Roomba’s software 30% minder ruimte in beslag nam. De Roomba was geboren.

In 2006 verliet Joe Jones iRobot en in 2015 richtte hij een bedrijf op dat robots maakt om je tuin te wieden. Wiedrobots moeten de tuinwereld nog stormenderhand veroveren. En dat brengt ons bij misschien wel het meest interessante deel van Roomba’s nalatenschap: hoe eenzaam het is.

Je zou in goed gezelschap zijn als je er ooit van uitging dat de komst van Roomba de deur zou openen naar een explosie van huisrobotica. Angle vertelde me dat als iemand terug in de tijd zou gaan en hem had laten weten dat iRobot een succesvol vacuüm zou bouwen, hij zou hebben geantwoord: “Dat is goed, maar wat hebben we nog meer bereikt?” Een simpele blik in huis is al voldoende bewijs dat een toekomst vol robots rondom het huis tot nu toe niet is uitgekomen. Waarom? Nou, om te beginnen is robotica, zoals elke roboticus je zal vertellen, moeilijk. De Roomba profiteerde van een zeer beperkte reeks variabelen: vlakke grond, een bekende reeks obstakels, vuil dat overal min of meer hetzelfde is. En zelfs dat vereiste tientallen geprogrammeerde gedragingen.

Zoals Angle het beschrijft, is wat het succes van Roomba zo moeilijk te repliceren maakt, hoe goed het voldeed aan de drie belangrijkste criteria voor acceptatie: het voerde een onaangename taak uit; hij deed een taak die relatief vaak moest worden uitgevoerd; en het was betaalbaar. Toilet schoonmaken is lastig, maar wordt niet vaak gedaan. Het vouwen van wasgoed is beide, maar mechanisch zwaar. Een vloer stofzuigen, tja, nu spreek je.

Maar voor alle krachten die hebben geleid tot de creatie van de Roomba, was de uitvinding alleen geen garantie voor succes. Wat maakte deze kattenvideo’s zo leuk? Het is een vraag die centraal staat in het originele navigatiesysteem van Roomba: deels deterministisch, deels willekeurig. Mijn theorie is dat het niet alleen de navigatie van de Roomba is die hem geliefd heeft gemaakt bij fans, het is hoe aarzelend en onvoorspelbaar die beweging kan zijn. De katten waren er niet alleen voor een rustige rit; ze moesten inhalen als de robot onverwachts draaide of een object raakte. (Een YouTuber omschreef de stofzuiger liefkozend als ‘een dronkaard die thuiskomt van de bar’.) Volgens deze theorie is imperfectie antropomorf. We verwelkomen zelfs nog vaker robots in onze huizen die beter zijn in slapstick dan in bovenmenselijke prestaties. Het is vermeldenswaard dat de topklasse Roomba van vandaag uw kamers in kaart brengt en die kaart opslaat in een app, zodat hij het meest efficiënte reinigingspad kan kiezen, zoals een grasmaaier. In deze topmodellen is het oude spiraalnavigatiesysteem niet meer nodig. Geen van beiden loopt tegen de muren op.

Kijken hoe een van deze Roombas een kamer schoonmaakt, is een stuk minder leuk dan vroeger. En ik vraag me af wat het lot van Roomba zou zijn geweest als de allereerste robotstofzuiger ooit was uitgebracht na het smartphonetijdperk, al gewapend met het vermogen om door kamers te dwalen met het grootste vertrouwen in plaats van te struikelen. Het is tenslotte niet altijd gemakkelijk om iemand te vertrouwen die precies lijkt te weten waar hij heen gaat.

Alle door Engadget aanbevolen producten worden geselecteerd door ons redactieteam, onafhankelijk van ons moederbedrijf. Sommige van onze verhalen bevatten gelieerde links. Als u iets koopt via een van deze links, kunnen we een aangesloten commissie verdienen. Alle prijzen zijn correct op het moment van publicatie.



Source link

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *

}